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Segun los cientificos hace más 450 millones de años ocurrió algo muy grave en la Tierra, porque se produjo la segunda mayor extinción masiva de todos los tiempos: a lo largo de un periodo desconocido, desaparecieron el 85 por ciento de las especies de animales que vivían por entonces, muy por encima de los graves efectos que tuvo el impacto del asteroide que acabó con los dinosaurios. Fue la llamada extinción del Ordovícico.



La explicación mayoritaria dice que esto ocurrió a causa de un cambio climático que enfrío la Tierra, que cubrió de hielo los mares y que trastocó la química de los océanos más rápido de lo que los animales pudieron tolerar. Pero en 2003, científicos de la NASA propusieron que la muerte pudo llegar de la oscuridad del espacio, en la forma de un colosal estallido de rayos gamma («Gamma ray burst» en inglés), un barrido de radiación de alta energía proveniente de agujeros negros.

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Representación de un estallido de rayos gamma llegando a la Tierra. En realidad, sus efectos serían invisibles- NASA
¿Podrían acabar estos estallidos de rayos gamma con la vida en la Tierra? Desde luego tienen energía como para hacerlo: Son las explosiones más potentes que ocurren en el Universo desde que pasó el Big Bang, según la NASA. Se producen en forma de rápidos destellos, que duran apenas unos milisegundos o unos cientos de segundos, y liberan en un instante toda la energía que una estrella puede liberar en miles de millones de años. En el proceso, desprenden una gran cantidad de energía en forma de rayos gamma, un tipo de radiación electromagnética muy potente.
Los científicos aún no están seguros acerca de por qué se producen, pero se sospecha que están relacionados con la formación de agujeros negros tras las explosiones de supernovas que ocurren después de la muerte de las estrellas. Los estallidos más breves, podrían estar relacionados con la colisión de estrellas de neutrones.



En todo caso, se originan cuando en torno a un agujero negro se forma un disco de gas en rotación. Entonces, aparece un potente campo magnético que encauza dos jets de gas caliente hacia el espacio, en direcciones opuestas, a casi la velocidad de la luz. Pues bien, esos chorros emiten los estallidos de rayos gamma.

Un agujero negro engulle a una estrella. En la parte de arriba, se forma un jet de gas, emisor de rayos gamma- IAC
Se calcula que cada día se produce un estallido de rayos gamma en el Universo, y uno cada mil años en la Vía Láctea. Se considera que pueden ocurrir en cualquier lugar, de forma que viajan por el espacio en todas direcciones. Por fortuna, estos rayos gamma normalmente se originan fuera de la Vía Láctea, de forma que se debilitan y son frenados sin problemas por la capa de ozono de la Tierra, y es raro que viajen en dirección a nuestro planeta. Por eso, sus efectos nunca se perciben. Al menos en teoría.



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